• Jesús Gómez San Emeterio

Photographic Language for Architecture

Photography is often likened to a visual language. The “most literary of the graphic arts”[i] is after all a formal system with commonly accepted structure and recognizable motifs.

Ezra Stoller, while using the ‘photography as language’ analogy, positioned the architectural photographer between architect and audience, in the role of interpreter and communicator of the architectural idea[ii]. Such an approach invites several questions: how idiosyncratic can that interpretation be, to what degree it depends on the visual language of the photographer and finally whether the particularities of an architectural space invite or prohibit the use of a specific photographic vocabulary. While in the fifty years since Stoller wrote that article, media platforms for Architecture have exploded in number and variety, it remains true that we communicate architecture mainly by image. Yet, instead of witnessing a parallel growth of photographic “dialects”the opposite is the case: increasing homogenization of image, oftentimes driven by the need to present architecture as an easily consumable visual product, expected to survive extremely short attention spans in an environment of information over-saturation. While alternative approaches do exist, they tend to operate at the fringe of commercial architecture photography, employing buildings as a pictorial element in a photographic practice that does not, in principle, concern itself with architectural communication. This kind of photography is seldom, if ever, commissioned by architects and mainly belongs to the world of fine art.


La fotografía a menudo se compara con un lenguaje visual. La “más literaria de las artes gráficas” es, después de todo, un sistema formal con una estructura comúnmente aceptada y motivos reconocibles. Ezra Stoller, utilizando la analogía de la “fotografía como lenguaje”, posicionó al fotógrafo de arquitectura entre el arquitecto y el público, en el papel de intérprete y comunicador de la idea arquitectónica. Tal enfoque invita a varias preguntas: qué tan idiosincrásica puede ser esa interpretación, en qué medida depende del lenguaje visual del fotógrafo y, finalmente, si las particularidades de un espacio arquitectónico invitan o prohíben el uso de un vocabulario fotográfico específico. Si bien en los cincuenta años transcurridos desde que Stoller escribió ese artículo, las plataformas de medios para la arquitectura se han disparado en número y variedad, sigue siendo cierto que comunicamos la arquitectura principalmente a través de la imagen. Sin embargo, en lugar de presenciar un crecimiento paralelo de “dialectos” fotográficos, ocurre lo contrario: una creciente homogeneización de la imagen, a menudo impulsada por la necesidad de presentar la arquitectura como un producto visual fácilmente consumible, que se espera que sobreviva períodos de atención extremadamente cortos en un entorno de sobresaturación de información. Si bien existen enfoques alternativos, tienden a operar al margen de la fotografía de arquitectura comercial, empleando edificios como elemento pictórico en una práctica fotográfica que, en principio, no se preocupa por la comunicación arquitectónica. Este tipo de fotografía rara vez, o nunca, es encargada por arquitectos y pertenece principalmente al mundo de las bellas artes.


Kengo Kuma Architects & Associates,Terrace Garden Hotel in Miyazaki, Japan. Photography © Erieta Attali.


Rather than providing a descriptive representation of specific buildings and landscapes, I choose as a photographer to focus on relations between architecture and its continually shifting environment. Architecture in my practice as a photographer is used as a lens that reflects, filters and translates the landscape; at the same time, however, human constructs are treated as “found objects” that have surrendered to nature, leading the photographer’s gaze to explore and rethink the world.


En lugar de proporcionar una representación descriptiva de edificios y paisajes específicos, elijo como fotógrafo centrarme en las relaciones entre la arquitectura y su entorno en constante cambio. La arquitectura en mi práctica como fotógrafo se utiliza como lente que refleja, filtra y traduce el paisaje; al mismo tiempo, sin embargo, las construcciones humanas son tratadas como “objetos encontrados” que se han rendido a la naturaleza, lo que lleva la mirada del fotógrafo a explorar y repensar el mundo.


Kengo Kuma Architects & Associates, Glass Wood House in New Canaan, USA. Photography © Erieta Attali. Photography © Erieta Attali.


I often employ materials in architecture such as glass and overlapping layers of reflections in order to capture a multiplicity of standpoints. While this often happens when I photograph the work of the Japanese architect Kengo Kuma, the methodology is broadened by the inclusion of transparent natural elements as well as the juxtaposition and combination of several photographs into diptychs and the collage technique.


A menudo empleo materiales en arquitectura como el vidrio y capas superpuestas de reflejos para capturar una multiplicidad de puntos de vista. Si bien esto sucede a menudo cuando fotografío la obra del arquitecto japonés Kengo Kuma, la metodología se amplía con la inclusión de elementos naturales transparentes, así como con la yuxtaposición y combinación de varias fotografías en dípticos y la técnica del collage.


Dan Graham, Heart Pavilion in Philadelphia, USA. Photography © Erieta Attali.


The idea of permanence and the related illusion of timelessness, is common in architecture photography; it often produces photogenic entities that are self-reliant, self-explanatory and disconnected from any notion of senescence. Architecture however, unlike its photographic avatars, does not seem to be permanent in any way; countless human geographies have come and gone, dotting natural landscapes with ruins as they follow an inevitable cycle of decay and renewal. Materials age and wither; plant life grows to reclaim any space bereft of human activity. It is the mediated icons of singularity and permanence which acknowledge neither temporal variation nor situated context, which the Japanese architect Kengo Kuma chooses to call ‘objects’. Architecture however, is not immutable; it reacts to daily and seasonal transformations, inevitably embedded in some sort of environment, be it natural or artificial as well as a cultural substrate. Performance demands are defined by local climate conditions, available materials and established lifestyles. While the image enjoys autonomy and can be evaluated as a stand-alone object, the reality of architecture is a messy network of dependencies, which change through time and without which we cannot have a complete understanding of built space. An awareness of that context does not only provide us with a better understanding of the architecture being photographed; it also offers a glimpse into the natural processes that act on it and, conceivably, shaped its original conception.


La idea de permanencia y la ilusión relacionada de atemporalidad es común en la fotografía de arquitectura; a menudo produce entidades fotogénicas que son autosuficientes, autoexplicativas y desconectadas de cualquier noción de senectud. Sin embargo, la arquitectura, a diferencia de sus avatares fotográficos, no parece ser permanente en modo alguno; innumerables geografías humanas han ido y venido, salpicando paisajes naturales con ruinas a medida que siguen un ciclo inevitable de decadencia y renovación. Los materiales envejecen y se marchitan; la vida vegetal crece para reclamar cualquier espacio desprovisto de actividad humana. Son los íconos mediados de singularidad y permanencia que no reconocen ni la variación temporal ni el contexto situado, que el arquitecto japonés Kengo Kuma elige llamar "objetos". La arquitectura, sin embargo, no es inmutable; reacciona a las transformaciones diarias y estacionales, incrustadas inevitablemente en algún tipo de entorno, ya sea natural o artificial, así como un sustrato cultural. Las demandas de rendimiento están definidas por las condiciones climáticas locales, los materiales disponibles y los estilos de vida establecidos. Si bien la imagen goza de autonomía y puede evaluarse como un objeto independiente, la realidad de la arquitectura es una red desordenada de dependencias que cambian con el tiempo y sin las cuales no podemos tener una comprensión completa del espacio construido. La conciencia de ese contexto no solo nos proporciona una mejor comprensión de la arquitectura que se está fotografiando; también ofrece un vistazo a los procesos naturales que actúan sobre él y, posiblemente, dieron forma a su concepción original.


Kengo Kuma Architects & Associates, Coeda House, Japan. Photography © Erieta Attali.


What I hope to contribute to the ever expanding but not necessarily diversifying field of architectural photography, is to communicate both the photographer’s and the architect’s concerns to a greater audience and open a dialogue for the use of photography as an interpretative tool in the study of space. Architectural photography has an under-used capacity to capture transitions and therefore inform the viewer -or architect- of the rich network of interrelations between the building and its context. The use of architectural photography as a tool of analysis furthermore showcases its potential as a visual language with considerable flexibility; a language that welcomes manipulation into ambiguous word-play, thereby testing not only the limits of the medium and its expressive spectrum, but also a perception of what is finally a real, faithful or useful photographic depiction of architecture.


Lo que espero contribuir al campo cada vez más amplio pero no necesariamente diversificado de la fotografía de arquitectura es comunicar las preocupaciones del fotógrafo y del arquitecto a un público más amplio y abrir un diálogo para el uso de la fotografía como herramienta interpretativa en el estudio del espacio. . La fotografía de arquitectura tiene una capacidad infrautilizada para capturar transiciones y, por lo tanto, informar al espectador -o al arquitecto- de la rica red de interrelaciones entre el edificio y su contexto. El uso de la fotografía de arquitectura como herramienta de análisis muestra además su potencial como lenguaje visual con una flexibilidad considerable; un lenguaje que da la bienvenida a la manipulación en juegos de palabras ambiguos, probando así no solo los límites del medio y su espectro expresivo, sino también una percepción de lo que finalmente es una representación fotográfica real, fiel o útil de la arquitectura.


Kengo Kuma Architects & Associates, Private House, Japan. Photography © Erieta Attali.


Via Archdaily


Article translated by Jesús Gómez San Emeterio


Artículo traducido por Jesús Gómez San Emeterio

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